Bilbao

Van vervuilde industriestad tot hippe, toeristische hotspot. Bilbao onderging de afgelopen 2 decennia een intense transformatie en sindsdien komen elk jaar steeds meer toeristen naar de economische hoofdstad van het Baskenland. De transformatie van Bilbao begon in 1997 met de opening van het wereldberoemde Guggenheim museum. Hoewel dit nog steeds de voornaamste trekpleister van de stad is, heeft Bilbao nog zo veel meer te bieden!

Het Guggenheim-effect

Bilbao was tot eind 20ste eeuw een stinkende havenstad. De ijzerertsmijnen in de omliggende heuvels en de drukke haven waren de belangrijkste bronnen van inkomsten. Maar de bergen raakten uitgeput en een economische crisis dreigde voor Bilbao. Wat nu? De Baskische regering zag in dat een drastische verandering nodig was om de stad draaiende te houden en dus werd ingezet op het toerisme. Fabrieken sloten, de rivier werd schoongemaakt en er kwam ruimte voor nieuwe projecten, waaronder de bouw van een groot museum voor moderne kunst: het Guggenheim Museum.

Guggenheim museum Bilbao
Het Guggenheim museum

Dit wereldberoemde museum was de katalysator van de transformatie van Bilbao in de jaren ’90. Na het Guggenheim volgden het congresgebouw ‘Palacio de Euskalduna’, ‘Torre Iberdrola’ – de 165 meter hoge glazen wolkenkrabber – en een modern stadion voor de voetbalclub Athlétic Bilbao.

Traditioneel en modern

Terwijl er elders in de stad nieuwe en moderne gebouwen het uitzicht bepalen, heeft Bilbao wel haar historische gebouwen en cultuur behouden. En dat is zo aantrekkelijk aan deze Baskische stad: het ouderwetse karakter is nog steeds zichtbaar in de straten. Bilbao vormt daardoor een perfecte mix tussen oud en nieuw. Met name omdat het nog niet overlopen is door toeristen proef je hier nog de typische Baskische cultuur.

Casco Viejo

Het oude stadsgedeelte van Bilbao stamt uit 1300 en bestond toen uit 7 straten: de ‘Siete Calles’. Tegenwoordig is het oude centrum iets groter en kenmerkt het zich door meerdere smalle straatjes met gezellige cafés, boetiekwinkeltjes en de Santiago kathedraal. Deze kathedraal was een belangrijke rustlocatie voor de pelgrims die door Bilbao kwamen op hun pelgrimage naar Santiago de Compostela.

Op het grote plein in Casco Viejo, Plaza Nueva genaamd, vind je tal van bars waar je pintxos (Baskische tapas) in alle soorten en maten kan proeven met een drankje erbij. Dit is waar de inwoners van Bilbao bijeenkomen op vrijdagmiddag om het weekend gezellig in te luiden met elkaar.